Heelal

Nieuw lichtverschijnsel ontdekt

Door

op

Afb. ESA

Amateurwetenschappers hebben een vreemde, paarse lichtstreep ontdekt die samenhangt met het noorderlicht. Ze noemen het… Steve.

Een groep Canadese ‘aurorajagers’ had tijdens het fotograferen van het noorderlicht een apart lichtverschijnsel vastgelegd. Het is een opvallende, paarse streep. Niemand wist wat het was. Om er toch over te kunnen praten noemden ze het verschijnsel ‘Steve’, naar een scene uit de animatiefilm Over the Hedge. In deze film ontdekken bosbewoners na hun winterslaap dat mensen een enorme heg aan de rand van hun bos hebben gebouwd. Niemand weet wat het is, dus besluiten ze het een naam te geven: Steve.

Noorderlicht
De foto van Steve trok de aandacht van Eric Donovan, verbonden aan de universiteit van Calgary (Canada). Hij vroeg de Alberta Aurora Chasers, zoals de noorderlichtfotografen zich noemen, meer foto’s van Steve op te sporen. Ondertussen kreeg Donovan zelf toegang tot gegevens van de SWARM-satellieten van de ESA. Donovan had geluk, want een van de drie SWARM-satellieten vloog recht door Steve. „Data van het elektrisch veld liet hele duidelijke veranderingen zien”,  zegt Donovan. „300 kilometer boven het aardoppervlak sprong de temperatuur met 3000 °C omhoog en lieten de gegevens een 25 kilometer breed lint van gas zien dat met 6 kilometer per seconden naar het westen stroomde.” De paarse streep bleek te bestaan uit ionen (geladen deeltjes).

Onopgemerkt
Uit onderzoek is gebleken dat Steve, hoewel het verschijnsel redelijk zeldzaam is, vaker voor moeten komen. Doordat er steeds meer observaties worden gedaan, ook door amateurwetenschappers, is Steve nu ontdekt. En de naam? Het lijkt erop dat die blijft plakken, ook al klinkt ‘Steve’ natuurlijk niet heel wetenschappelijk. Maar daar hebben wetenschappers een oplossing voor. Er is al voorgesteld om ‘Steve’ als acroniem te gebruiken: Sudden Thermal Emission from Velocity Enhancement. Of deze omschrijving ook de lading dekt van wat Steve precies is, dat moet nog blijken. In de toekomst zal er meer onderzoek gedaan worden naar de aard en het ontstaan van dit vreemde fenomeen.